Archivo de mayo de 2013

El cometa Panstarrs bajo la estrella Polar

El 27 de Mayo de 2013, coincidiendo con la aproximación del cometa C/2011 L4 (PANSTARRS) a la estrella Polar (arriba en el centro), la Tierra cruzaba el plano orbital del cometa. Esta perspectiva permitió observar una larga e inusual anticola formada por las partículas de polvo que se quedan atrás sobre dicho plano. En la imagen puede verse una tenue cola normal de polvo de casi 1º de longitud hacia la derecha, y hacia la izquierda una larga anticola que se prolonga más de 6º pasando sobre el cúmulo abierto NGC 188. He insertado una imagen de la Luna a la misma escala de la fotografía como referencia.

Para poder capturar la inusual cola del cometa Panstarrs en esta inusual primavera de 2013 me desplacé hasta las proximidades de las Casas de Benali a 725 m. de altura buscando un cielo oscuro y transparente relativamente cercano. Según las previsiones meteorológicas y la secuencia de imágenes del Meteosat tendría una oportunidad de disfrutar de un cielo despejado durante el tiempo suficiente en aquella noche, lo cual era una suerte en el panorama de inestabilidad continua.

La ventana de observación era de apenas una hora entre el final del crepúsculo vespertino y la salida de la Luna, por lo que llegué al lugar un buen rato antes todavía con el cielo nublado. A medio montar el equipo cayó una ligera lluvia, por lo que tuve que cubrirlo con una lona y esperar dentro del coche. Después de terminar el montaje, un interminable desfile de nubes me complicó hasta la exasperación la alineación de la montura. Ya iba mal de tiempo cuando vinieron los problemas técnicos, era la primera vez que usaba el nuevo ordenador en el campo y tuve problemas con la configuración de puertos, finalmente desistí de hacer seguimiento. Con la ventana de observación abierta, o sea, perdiendo ya tiempo útil de exposición, me dispuse a enfocar con la máscara de Bathinov recién construida para el teleobjetivo que iba a usar, un despiste en el dial de la cámara del que me di cuenta después (no estaba en «Bulb») me complicó el trabajo, aunque finalmente lo conseguí. Acumulando más retraso todavía había que encuadrar el cometa, mandé la montura a las coordenadas que ya había precalculado y la cabeza del cometa no salía dentro del campo, por mucho que corregía la posición la coma no aparecía, hacer un encuadre con una montura ecuatorial en las proximidades del polo resultó ser extremadamente complicado; por último y a la desesperada, moviéndola con la raqueta en mano mirando por el visor de la cámara y guiado por la intuición y la visión lateral, o no sé si por pura suerte, conseguí meter la cabeza del cometa en el campo. Me salía la larga cola a lo ancho del encuadre y no a lo largo, pero no había tiempo para más: faltaban sólo 8 minutos para la salida de la Luna, calculé a ojo 3 minutos de tiempo de exposición por toma y a disparar…

Una toma, dos, tres saliendo la Luna, cuatro que vienen nubes, y cinco al garete con las nubes que quieren salir en la foto y la luna que ya ilumina el estudio fotográfico… Desmonté con sabor agridulce, había fallado casi todo lo que podía fallar y había perdido un montón de fotones, pero al menos capturé la anti-cola del Panstarrs en su máximo esplendor. Cuando ya de regreso en coche a casa comencé a bajar de altura, una espesa niebla lo cubría todo. Fue un acierto subir a Benali, realmente había tenido suerte.

En cuanto al trabajo de «laboratorio», apilé las cuatro tomas útiles alineando sobre las estrellas, pues el movimiento propio del cometa no era apreciable a la resolución de la imagen. El procesado consistió primero en neutralizar el fondo y extraer el gradiente (imprescindible en un gran campo como este), después de recortar el histograma fue necesario forzar el ajuste de curvas para resaltar la cola, lo que supuso sacar a la luz una cantidad de ruido impresionante… aquí fue donde eché de menos el haber podido disponer de un mayor número de tomas. Con la herramienta de sustracción de ruido cromático reduje el correspondiente al canal rojo, siempre más abundante, y tras contrastar el cometa mediante un balance final de curvas, apliqué un filtro SGBNR; una operación que no me gusta nada porque desvirtúa la imagen, pero que ante tal cantidad de ruido efectué para tratar de paliarlo un poco más.

Para terminar la imagen fue rotada y recortada para encuadrar el cometa, y añadí una imagen de la Luna a escala para visualizar gráficamente la amplitud del campo y la longitud de la cola. El resultado no es para tirar cohetes pero para mi es suficiente, después de tanto esfuerzo ahí está la inusual anticola de este cometa que será recordado durante mucho tiempo.

Datos técnicos
Objeto: Cometa C/2011 L4 (PANSTARRS)
Fecha: 27 de Mayo de 2013 (21:38 TU)
Lugar: Benali, Valencia (España)
Condiciones: Mag»2= 21.1, VLMag= 6.2, cielo periurbano/rural
Mecánica: Montura Meade LXD-75
Tren guiado: Sin guiar
Tren óptico: Cámara Canon EOS-350D + Teleobjetivo Sigma 35-135
Configuración: focal 100mm. f/4,0
Exposición: 12 min. (4×180 seg.) a 1600 ISO
Adquisición: Cartes du Ciel 3.8 + Astro Photography Tool 2.20
Procesado: DeepSkyStacer 3.3.2 + PixInsight-LE 1.0.2

 

* Publicada en la edición de Enero de 2014 del magazine Astronomy:

 

El cometa Lemmon en los cielos boreales

El cometa C/2012 F6 (Lemmon) después de rivalizar con el cometa C/2011 L4 (PANSTARRS) en el cielo del Hemisferio Sur y tras superar su perihelio, comenzó a ser observable desde el Hemisferio Norte durante el mes de Mayo de 2013. En esta imagen del día 21 de dicho mes, a pesar de que el cometa ya había descendido de brillo hasta la magnitud 7, todavía mostraba una larga cola de gas de al menos 1º de longitud y una cola de polvo de unos 20′ saliendo de su cabellera gaseosa color turquesa.

Segunda imagen cometaria que obtengo remotamente usando el telescopio iT20 situado en Nuevo México. Al contrario que en la primera ocasión en que programé un script para que el equipo lo ejecutara sin mi presencia, esta vez lo manejé en línea para poder evitar imprevistos como así sucedió. Era el segundo o tercer día consecutivo intentando fotografiar a los cometas Panstarrs y Lemmon situados en el cielo previo al amanecer y hasta ahora sólo había obtenido errores del equipo y ruido.

El problema, que descubrí a lo largo de esta sesión, es que el telescopio tiene muy cerca la pared del observatorio en dirección Norte, por lo que al apuntar hacia el C/2011 L4 (PANSTARRS) cercano a la Polar recibía errores de seguimiento e identificación del campo (plate solving) ya que evidentemente no encontraba estrellas en el campo. Descartado este cometa el segundo objetivo de la sesión era el C/2012 F6 (Lemmon), pero me encontré con el mismo problema: el Lemmon estaba a baja altura sobre el horizonte Este de Mayhill y una de las paredes laterales obstaculizó la zona hasta que el cometa estuvo a 25º de altura a las 4:30 hora local, justo cuando empezaba el crepúsculo matutino, por lo que me limité a tomar rápidamente tres tomas acumulando 9 minutos de exposición.

Una vez descargadas del servidor las tres tomas ya pre-calibradas y apiladas localmente, el procesado fue simplemente neutralizar el fondo (aunque casi no hacía falta pues la imagen ya tenía un balance cromático muy equilibrado), recortar el histograma, y un ajuste de curvas forzando para extraer el máximo de la cola. No apliqué ningún filtro de ruido.

Datos técnicos
Objeto: Cometa C/2012 F6 (Lemmon)
Fecha: 21 de Mayo de 2013 (10:30 TU)
Lugar: Mayhill – Nuevo México (EEUU)
Condiciones: Despejado, 8ºC
Mecánica: Montura Paramount ME
Tren guiado: SBIG ST-402ME + eFinder
Tren óptico: SBIG ST-8300C + Refractor Takahashi FSQ-106ED
Configuración: focal 530mm. f/5,0
Exposición: 9 min. (3×180 seg.) Bin 1×1
Adquisición: Remota, via ACP Observatory Control Software
Procesado: DeepSkyStacer 3.3.2 + PixInsight-LE 1.0.2

La anti-cola del cometa Panstarrs

A principios del mes de Mayo de 2013 comenzó a hacerse evidente una anti-cola en el cometa C/2011 L4 (PANSTARRS), una estrecha cola que apunta en dirección al Sol (hacia la izquierda en la imagen); este tipo de cola sólo es visible cuando la Tierra se aproxima al plano orbital del cometa.

Esta vez desde casa, programé una sesión de una docena de imágenes de 210 segundos tomadas a intervalos de 12 minutos. Empezando a primera hora de la madrugada para que el cometa estuviera a una altura decente, la secuencia duraría hasta el inicio del crepúsculo matutino, así que la puse en marcha y me fuí a dormir. Al amanecer me levanté para tomar los flats, desayunar y a trabajar. Los darks los tomé la noche siguiente.

La intención era hacer un apilado mixto del fondo celeste por un lado y el cometa por otro, conforme había estado haciendo últimamente con los cometas de movimiento aparente rápido. La cuestión fue que después de haber estado probando todos los métodos habidos y por haber ningún resultado me convencía: mediante el algoritmo SMEDIAN me salía un cometa con muy poca señal, seguramente debido al skyglow en la zona de la imagen (en dirección a Valencia), y usando otros métodos que proporcionan más SNR me salían unos rastros estelares que luego no había manera de eliminar a no ser que fuera sin forzar las curvas, y por tanto otra vez con un cometa poco contrastado.

Finalmente opté por olvidarme de apilar la serie completa de imágenes y procesar una única toma, de esta manera evité el problema de los rastros estelares, eso sí, a costa de obtener una imagen con bastante ruido. En cualquier caso, después de procesarla el resultado me pareció bastante aceptable siempre que se vea sin mucha ampliación, de lo contrario el cometa aparece como un montón de píxeles pintados con un espray.

Después de esta experiencia y de ver los resultados que están obteniendo otros compañeros con este cometa sin hacer apilados mixtos, creo que voy a volver al método de exponer lo máximo posible según lo que permita el movimiento del cometa. Así me ahorro sesiones de obtención maratonianas, complejos métodos de apilado y horas interminables de procesado intentando extraer el cometa sobre rastros estelares.

Datos técnicos
Objeto: Cometa C/2011 L4 (PANSTARRS)
Fecha: 10 de Mayo de 2013 (03:06 TU)
Lugar: Vallés, Valencia (Españal)
Condiciones: Mag»2= 19.8, VLMag= 5.4, cielo periurbano brillante
Mecánica: Montura Meade LXD-75
Tren guiado: Meade DSI + Refractor SkyLux 70/700
Tren óptico: Cámara Canon EOS-350D + TS Komakorr + Reflector GSO 200/800
Configuración: focal 800mm. f/4,0 (a foco primario)
Exposición: 3,5 min. (1×210 seg.) a 400 ISO
Adquisición: Cartes du Ciel 3.8 + PHD-Guiding 1.14 + Astro Photography Tool 2.20
Procesado: DeepSkyStacer 3.3.2 + PixInsight-LE 1.0.2