Categoría: Cometas

Entradas relacionadas con los cometas.

El cometa Machholz ha tenido gemelos

Según ha publicado Karl Battams en la página Sungrazer Comets del NRL (1), el 14 de Julio durante la aproximación al Sol del cometa 96P/Machholz se pudieron detectar dos nuevos objetos próximos a él.

AmpliarFueron los aficionados Prafull Sharma (India) y Liang Liu (China) los que analizando las imágenes obtenidas por la cámara LASCO C2 a bordo de la sonda de observación solar estadounidense-europea SOHO, descubrieron dos débiles cuerpos que evidencian estar asociados al cometa Machholz dado que se desplazan en la misma dirección y con la misma velocidad (ver la imagen adjunta). Ambos fragmentos aparecen adelantados al cometa, lo que indica que se separaron de él durante la anterior aproximación de 2007 (el cometa tiene un período de 5,28 años).

Esta es prácticamente la evidencia definitiva de que el cometa Machholz es parte de un complejo grupo de objetos que orbitan al Sol, al igual que el más conocido grupo Kreutz. La familia Kreutz está formada por miles de mini-cometas que con la misma órbita se aproximan extremádamente al Sol en sus perihelios. Normalmente sólo son visibles a través de coronógrafos espaciales como los de la sonda SOHO; aunque de vez en cuando aparece alguno más grande que ha llegado a ser observable visualmente, incluso espectacularmente a simple vista como fue el cometa C/2011 W3 (Lovejoy) en Diciembre de 2011.

Cada familia de cometas rasantes proviene de un único cometa progenitor que ha ido desintegrandose en diferentes partes que luego se han disgregado a lo largo de la misma órbita. El caso del cometa Machholz es más complejo, según investigaciones realizadas, el cometa 96P/Machholz, el asteroide 2003 EH1, varias lluvias de meteoros (entre ellas las Cuadrántidas, en Enero), y posiblemente también el cometa C/1490 Y1 (que fue visible a simple vista), provienen todos de un único cometa que se desintegró hace varios miles de años, para luego el paso de estos restos cerca de Júpiter terminar aún más esparcidos en diferentes órbitas.

Así pues, se hace aun más fina la delgada línea que separa cuerpos que no hace demasiados años se creía de naturaleza y procedencia distinta, como son: cometas, meteoros y asteroides.

Además, por si todo esto no despierta aun suficiente interés, también se puede añadir que los análisis que se hicieron del cometa Machholz por el Observatorio Lowell durante su anterior perihelio de 2007 (2), confirmaron una composición molecular anómala que podría indicar una procedencia extra solar: al igual que ocurre en nuestro Sistema Solar, debido a influencias gravitatorias de los planetas muchos cometas terminan por abandonarlo dirigiéndose hacia el espacio profundo, donde se supone que con el tiempo terminan orbitando alrededor de otra estrella. El cometa Machholz (y por ende toda su familia incluyendo la lluvia de meteoros de las Cuadrántidas) podría proceder de otra estrella de nuestra galaxia.

Finalmente, recordar de nuevo que el cometa Machholz podrá comenzar a observarse visualmente a partir del próximo fin de semana del 21-22 de Julio. Si no ha perdido demasiado brillo quizá sea posible localizarlo mediante unos prismáticos a muy baja altura sobre el horizonte noroeste durante el anochecer. Hay más información incluyendo cartas de localización en Cometas brillantes en Julio de 2012.

 


(1Breaking News: Comet Machholz had babies!! (Karl Battams, Sungrazing Comets, July 2012).
(2Lowell Observatory astronomer confirms new class of comets (Astronomy, December 2012).

 

El cometa Machholz alcanza su máximo brillo

Durante el día de ayer 15 de Julio, tal como se ha podido seguir a través de las imágenes obtenidas por la sonda de observación solar SOHO, y tras superar su perihelio, el cometa 96P/Machholz ha alcanzado su máximo brillo.

Si lo comparamos con algunas estrellas brillantes que parecen en el campo, como Pollux (mag. 1,32) y Ups-Geminorum (mag. 4,23) el cometa parece haber alcanzado, como estaba previsto, una magnitud alrededor de la 2ª. Al mismo tiempo su cola mantiene una longitud aproximada de 0.5º, aunque más ancha y brillante que antes del perihelio; también se aprecia en ella una morfología en forma de abanico, mientras que en las imágenes de los días anteriores se veía prácticamente rectilínea (ver El cometa Machholz observable desde la sonda SOHO).

Puedes descargar el vídeo del post-perihelio haciendo clic sobre la imagen, o en el siguiente enlace: 96p_2012_lasco_c3_b.mpg

Para poder comenzar a observarlo visualmente desde latitud 40ºN habrá que esperar todavía unos días, por lo menos hasta el 20 ó 21 de Julio para intentar localizarlo durante el crepúsculo náutico, a partir de las 20:30 TU a 5º sobre el horizonte W-NW. De todos modos será bastante difícil. Con el transcurso de los días el cometa estará cada vez más alto al anochecer, pero al mismo tiempo estará cada vez más débil. Más información en el pronóstico de Cometas brillantes en Julio.

 

El cometa Machholz observable desde la sonda SOHO

El pasado 12 de Julio el cometa 96P/Machholz entró en el campo de visión del coronógrafo LASCO C3 de la sonda espacial de observación solar SOHO.

Usualmente es por medio de esta sonda a través de la que se pueden observar en directo los «sungrazers» o «rasantes», cometas que se aproximan extremadamente al Sol durante el perihelio (e incluso pueden chocar contra él). Estos cometas tan característicos son por lo general de muy poco tamaño y sólo se hacen visibles durante el perihelio y a través del SOHO;   en cuanto se separan del Sol su brillo es muy reducido y son prácticamente inobservables visualmente… salvo algunas excepciones en las que aparece un rasante de gran tamaño que puede llegar a ofrecer un gran espectáculo visual, tal como ocurrió recientemente (Diciembre de 2011) con el cometa C/2011 W3 (Lovejoy).

En esta ocasión lo que podemos observar no se trata de un nuevo cometa rasante, sino del cometa periódico 96P/Machholz durante su perihelio. No porque se aproxime realmente a la superficie del Sol sino porque por perspectiva aparece transitando al fondo en la imagen: realmente su perihelio a 0,12 U.A. del Sol representan 27 radios solares.

En la imagen adjunta se puede ver el cometa Machholz hacia la parte inferior derecha del Sol. Puedes descargar el vídeo de la aproximación haciendo clic sobre la imagen, o en el siguiente enlace: 96p_2012_lasco_c3.mpg

Descargar vídeo

A partir de las imágenes obtenidas por el SOHO, para el 13 de Julio se puede estimar que el cometa tenía una magnitud aproximada de 3 y una cola de 0,5º de longitud. La estrella más brillante visible en la parte superior es Pollux (Géminis).

Durante la última semana de Julio será posible comenzar a poder observar al cometa Machholz al anochecer con unos prismáticos, pero habiendo descendido ya de brillo hasta la magnitud 7 u 8. Más información en el pronóstico de Cometas brillantes en Julio.

 

Cometas brillantes en Julio de 2012

CometaDía 1Día 15Día 30Máximo
Mag. 9.2
No visible desde Latitud 40ºN
Mag. 2.1
Inobservable por proximidad al Sol
Mag. 9.4
Muy bajo hacia el O tras anochecer
Sucedió el
15-Jul-2012
Mag. 2.1
Mag. 10.9
No visible desde Latitud 40ºN
Mag. 11.2
Inobservable por proximidad al Sol
Mag. 11.6
Inobservable por proximidad al Sol
Sucedió el
13-Feb-2012
Mag. 6.4
Mag. 11.4
Muy alto hacia el O al inicio de la noche
Mag. 11.2
Alto hacia el O al inicio de la noche
Mag. 11.0
Alto hacia el O al inicio de la noche
Sucedió el
19-Jan-2013
Mag. 9.1
Mag. 13.1
Bajo hacia el E antes de amanecer
Mag. 11.9
Bajo hacia el E antes de amanecer
Mag. 11.0
Bajo hacia el E antes de amanecer
Sucedió el
10-Aug-2012
Mag. 10.7
Mag. 12.2
No visible desde Latitud 40ºN
Mag. 11.9
No visible desde Latitud 40ºN
Mag. 11.7
No visible desde Latitud 40ºN
Sucedió el
27-Aug-2012
Mag. 11.5
Mag. 12.7
Bajo hacia el S al inicio de la noche
Mag. 12.6
Bajo hacia el S al inicio de la noche
Mag. 12.4
Bajo hacia el S al inicio de la noche
Sucedió el
09-Mar-2013
Mag. 1.3
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Una vez el cometa Garradd ha dejado de ser brillante, y mientras esperamos la aproximación del cometa C/2011 L4 (PANSTARRS) con buenas expectativas (está 1,5 magnitudes por encima de lo previsto), en este mes de Julio podremos intentar observar el cometa 96P/Machholz pocos días después de su perihelio.

Cometa 96P/Machholz

El cometa 96P/Machholz mostró una larga cola y anti-cola durante su anterior aparición en 2007. Foto: José Francisco Hernández, Observatorio Altamira (Tenerife).

A mediados de Junio el cometa periódico 96P/Machholz fue observado visualmente por Marco Goiato desde Brasil, aunque todavía muy débil con magnitud 12,1. El Machholz se trata de un cometa muy poco brillante intrínsecamente, pero su órbita se aproxima en su perihelio a sólo 0,1 UA del Sol lo que hace que suba muy rápidamente de brillo durante un corto período de tiempo. Efectivamente, sólo dos semanas más tarde, el 30 de Junio, el propio Marco vuelve a observarlo durante el crepúsculo naútico estimando una magnitud visual de 9,6.

La geometría es muy poco favorable durante el perihelio (cometa muy cercano al Sol con una inclinación muy fuerte y  con la Tierra posicionada al lado contrario, como puede comprobarse en el simulador de órbitas) e impide que podamos observar al cometa Machholz cuando alcance en ese punto, el 14 de Julio de 2012, una magnitud que se prevee entorno a la 2,1 que en otras condiciones hubiera supuesto poder contemplar el cometa a simple vista.

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Carta de localización del cometa Machholz en Julio

Una vez superado el perihelio, sí se nos abrirá una pequeña ventana de un par de semanas durante la que podremos intentar localizarlo durante el anochecer y antes de que se debilite muy rápidamente de nuevo. Para ello habrá que estar muy atento a partir del 25 de julio, comenzando a buscar todavía con la luz del crepúsculo y aun con la luz de la Luna. Será una tarea difícil pero no imposible el poder localizarlo con unos prismáticos medianos como un débil borrón de magnitud 8 que se desplazará rápidamente día a día entre los dos leones (Leo y Leo Minor). Telescópicamente y fotográficamente será más asequible su localización con el equipo previamente bien puesto en estación.

Cada día que pase el cometa estará un poco más alto en el cielo, pero al mismo tiempo cada vez menos brillante. Se calcula que a final de Julio ya estará alrededor de la magnitud 9,5.

Tabla de visibilidad del cometa 96P/Machholz para Julio de 2012

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